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东印度公司消亡史:这是一个空前绝后的公司
2020-08-31           作者: 好奇挖掘组

如果要问历史上哪家公司最牛,我肯定是选择英国的东印度公司。这个公司的牛是空前绝后的,你能想象一个公司居然有殖民地,可以收税,可以铸钱,可以缔结盟约,甚至有十几万军队吗?东印度公司征服了印度次大陆,统治几亿人,比英国本土统治人口还多。

英国东印度公司纹章

东印度公司于英国历史而言也太重要了。英国的全球殖民史,不能不提到东印度公司,它就是大英帝国扩张史的一部分。

01

东印度公司全称是British East India Company(不列颠东印度公司),创立于1600年,是一个股份公司。英女王伊丽莎白一世授予东印度公司皇家特许状,给予其在东印度的贸易特权。

东印度一开始是指今天的印度尼西亚,这是狭义上的东印度。东印度公司早期贸易,主要是在印尼做贸易。用了不到十年时间,东印度公司的贸易网络便扩张到了中南半岛还有印度次大陆,这便形成了广义上的东印度。

东印度公司的资产从最初的6万英镑,增加了近30多倍!大约是180万英镑,这在当时是天文数字啊。每年给英国政府纳税2万英镑,成为纳税大户。

东印度公司的成功,很多人一般会归结为他对落后文明地区的经济掠夺。这当然是一个重要原因。可是当时欧洲有那么多全球性的贸易公司,荷兰的、西班牙的、葡萄牙的都有,为什么都没能如英国东印度公司那样的成功呢?

事实上,东印度公司的成功,其自身还有一个重要原因——股份制公司。

大航海时代欧洲的股份制公司,并非我们现在的股份制。那时的股份制是这样的:这一次远航贸易,大家来认购股份,远航贸易结束后连本带利一起分掉,下次远航之前大家再来认购。也就是说,每次远航贸易都是一次独立性的股份制,可能会是一锤子买卖。这样一来,公司的资本永远是不稳定的,可能会因为某一次远航贸易的失败,直接导致整个公司就干不下去了。

刚开始东印度公司也是这样。后来他们在制度上进行了改革:一旦认购股份就不许退了,只能转让。而每次贸易挣下来的利润也不会都分掉,只是把其中的一部分作为股息分给股东。这种新的股份制最大好处就是公司资本可以累积,每一次远航贸易都使他们的实力增强。

17世纪英国东印度公司旗帜

18世纪英国东印度公司旗帜

19世纪英国东印度公司旗帜

02

英国人的商业头脑似乎的确比葡萄牙人高明一些。葡萄牙商人做生意,一门心思就是把印尼的香料运回欧洲,再从欧洲运商品到印尼。如此一趟远航费事又费力。

东印度公司就不一样了,他们将印尼的香料运到印度,再从印度运棉布到印尼,或者将印度的商品运到中国,从中南半岛将商品运到印度……他们在亚洲就建立起一个贸易网络,不必千里迢迢往来于欧亚之间。

这样做,大大节约了成本和人力,提升了利润,并且避免远航风险也减少了很多。

东印度公司积累雄厚资本的同时,他们也需要有军力来保护这些财富。或者说有军力可以使他们“更方便做生意”——刀架在脖子上,你敢不做生意?他说什么价就什么价,你敢反对?

于是,东印度公司的商船不只是商船,也是带武装的军船,上面装20门大炮是很平常的事。

一个贸易公司武装了“牙齿”,真的好办事多了。跟当地人做生意的威慑力自然不在话下,更重要的是与葡萄牙商人的竞争。

英国东印度公司总部大楼

当时在广义的东印度地区,主要竞争对手就是葡萄牙。葡萄牙人天真的以为咱们搞市场竞争,结果英国人带着炮来跟你竞争。很多葡萄牙商船一出马六甲海峡,就被东印度公司的商船/军船给抢劫了(那时英国与葡萄牙是敌对状态,双方商船都被授予抢劫敌方的权力)。

03

印度西海岸有个港口城市叫苏拉特,当地土邦一直跟葡萄牙人做生意。东印度公司来了,面见土邦领导人表达做贸易的意愿。土邦领导人不敢答应,怕得罪同葡萄牙人。

然后在一个契机下,东印度公司与葡萄牙商船在苏拉特沿海打了一场海战。葡萄牙人当然是大败,灰溜溜跑了。当地土邦人赶紧“箪食壶浆以迎王师”,好好款待英国人。不就是做生意吗,太好了!

当地土邦自然是希望找一个更强有力的贸易伙伴做靠山,这是人之常情。

东印度公司的野心却不仅仅是做做生意,他们真正的目的是殖民印度。当然了,这个目的不是一开始就有的,而是东印度公司在不断壮大过程中,慢慢有了这个想法。

今天印度第一大城市孟买,在当时只是一个破烂的海港小镇。最开始葡萄牙人在这里建立了贸易站,并慢慢从古吉拉特国苏丹手中拿下了这块地(有点类似于当年澳门的情况)。1661年,葡萄牙凯瑟琳公主嫁给英国国王查理二世,孟买就作为嫁妆送给英国王室了(两个亲家国,后来在海洋霸权竞争中成为敌对国家)。

孟买一个穷地方,英国王室自然是看不上的,1668年便以每年租金10英镑的白菜价租给东印度公司。这是东印度公司在印度的第一块殖民地。

东印度公司很快就将孟买发展起来了,一看账单,每年税收居然有1600多英镑!这可比正经做生意赚钱多了!这使东印度公司不得不产生了更多的想法。

1880年代的孟买集市

04

彼时的印度莫卧儿帝国已然衰落,地方土邦势力抬头,国家战乱频发,有点像唐末的藩镇割据——这正是东印度公司的好机会。

东印度公司开始大量招募军人,英国军队中很多退伍军人都被他们揽入。但这远远不够殖民印度的力量。于是,东印度公司又从印度本土招募军人,由英国人对他们进行军事训练。所以,东印度公司的军队中其实大量都是印度人。

东印度公司在每个连中插入少量英国人,让英国人和印度人混编在一起,既让印度土兵掌握先进军事战斗能力,同时又能够很好的控制他们。

即便有军队,也不能蛮干,毕竟印度那么大,征服起来还是有困难的。东印度公司很会借力打力,游走于印度各土邦的矛盾之中,以最小的代价来获得殖民地。

他们是这样干的:发现两个土邦之间有矛盾,他们就帮那个实力强一点的,作为雇佣军身份参战。打胜之后就会获得某一块土地作为奖赏。

这种方式是早期东印度公司取得殖民地的主要手段,很较低的成本攫取印度殖民地。

东印度公司对殖民地统治也很有“水平”,他们并不派英国人直接领导殖民地,而是借助其原有的统治结构来统治殖民地,以印治印。

更有意思的是,东印度公司还试图宣扬其合法性。此时的莫卧尔帝国已分崩离析,莫卧尔皇帝只是一个虚名,跟周天子差不多。但东印度公司很尊重莫卧尔皇帝,拉拢与莫卧尔皇帝的关系并极力维护其皇帝的权威。东印度公司很清楚,在印度广大人民群众心中,没落的莫卧尔皇帝还是很有地位的,可以挟天子以令群众。

东印度公司还很会利用印度人民内部的矛盾,他们对治下的印度教徒、穆斯林都很宗教宽容,尽量让你们自己去斗争。有时还戳一戳,制造矛盾让你们去斗争。

东印度公司在其印度殖民地充分给当地统治阶层放权,唯有军权和财权抓的很紧,这是他们的根本,不能丢。这也是英国人制度精神的一种折射,从来不主张推倒重来,而是要最大限度的利用已有的统治结构。在面对高度不确定性的时候,这种思路可以有效的控制成本,降低风险。

05

东印度公司与中国的联系,在我们的记忆中最深的莫过于鸦片战争。

早在1773年,东印度公司便在印度取得了鸦片贸易独占权,他们垄断了输入到中国的鸦片贸易,大赚特赚了几十年。直到清政府全面禁止鸦片贸易(之前也有多次禁止鸦片烟,但力度不大),林则徐虎门销烟。东印度公司急了,赶紧派出各种利益关系人士去游说英国国会对中国出兵。鸦片战争爆发了。

其实在鸦片战争之时,东印度公司已经走下坡路多年了。其公司职员中饱私囊、私自积累财富的情况十分严重。东印度公司就像一座金矿,董事、职员都各怀鬼胎为自己赚利益,不断掏空这座金矿。再大的金矿也有被掏空的时候。

06

1857年是压垮老黄牛的最后一根稻草。

当时在东印度公司的印度佣兵中流传这样一种说法,为了防止子弹锈蚀,东印度公司以猪油、牛油混合的润滑油涂在包装子弹的纸皮上。印度教视牛为神灵忌食牛肉,而伊斯兰教则视猪为污秽之物,这引来了无论是印度教徒还是穆斯林佣兵的不满。

尽管东印度公司很快就否定了这个谣言,说并非用猪油、牛油混合的润滑油,而是用蜡做的润滑油。但这于事无补,东印度公司对印度佣兵长期以来的不公正待遇,早已让他们怨声载道了。

东印度公司对这种怨言采取了高压政策,将85名绝使用子弹的印度佣兵判处10年苦役。

不久之后,1857年3月29日这天,一个印度佣兵与一名英国士兵发生冲突,开枪打死了这名英国士兵,又杀了一名赶来制止的英国军官。事后,东印度公司对这名印度佣兵判处了绞刑。

新仇旧怨累积在一起,印度佣兵发生了哗变,很快就有很多印度人民加入到印度佣兵中一起反对东印度公司。

这件事传回英国本土,也引发了英国人民对东印度公司的声讨反对。英国人民认为东印度公司多年对印度的过度盘剥,才导致这样的事发生。要求将东印度公司在印度的各种恶行公布于众,并要求英国政府在印度承担更多责任,而不是完全交给一个公司去管理。

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